Naves espaciales a simple vista: la Estación Espacial Internacional

¿Sabías que puedes ver el paso de naves espaciales, tripuladas y no tripuladas, sin necesidad de telescopios? No será una visión clara de sus estructures, pero sí de objetos a veces bastante brillantes moviéndose rápidamente en el cielo, cuando ya está bastante oscuro o totalmente de noche.

Es una entretenida experiencia para grandes y chicos. Ya que el objeto más brillante y fácil de ver es la Estación Espacial Internacional, nos enfocaremos en esta nave. Considerando el adicional que se trata de una nave espacial tripulada (actualmente la única), son quizás los más pequeños quienes se sorprenderán al saber que hay personas viviendo por varios meses a bordo de una nave espacial.

Tracy Caldwell observando la Tierra en la EEI

La astronauta Tracy Caldwell contemplando la Tierra a través de la cúpula de observación de la Estación Espacial Internacional

La Estación Espacial Internacional (EEI) existe gracias a la colaboración de varios países, y ha sido visitada por astronautas de 15 naciones. Consiste en varios módulos interconectados en los que se desarrollan experimentos de biología, biología humana, astrofísica, física y meteorología, entre otras áreas. Los astronautas cuentan con suministros de aire, agua y alimentos, y pueden vivir en su interior sin necesidad de usar un traje espacial.

La EEI orbita la Tierra a una altura aproximada de 420 kilómetros de la superficie terrestre, demorando tan sólo casi 93 minutos en completar una vuelta. La EEI no cuenta con luces de navegación como los aviones, pero podemos ver algunos de sus pasos cuando refleja la luz solar con sus enormes paneles solares. Su visibilidad depende no sólo de su posición con respecto a nosotros, sino de la orientación de sus paneles solares con respecto al Sol (desde nuestro punto de vista), de la cantidad de luz ambiental que tengamos, de cerros o estructuras que obstruyan nuestra visión, y de que pueda ocultarse en la sombra de la Tierra cuando aún no se encuentre bajo el horizonte local. Los pasos pueden ser visibles incluso durante unos 6 minutos.

Vista EEI desde transbordador misión STS-132

La Estación Espacial Internacional vista desde el transbordador espacial, en su misión STS-132.

¿Qué necesitamos?

  • Una brújula o una buena estimación de la ubicación de los puntos cardinales en el lugar de observación. Usaremos los ocho rumbos colaterales como referencia. Si no contamos con una brújula que nos indique el norte, podemos fabricar una usando un imán, una aguja de coser, un pedazo de corcho y agua. Las instrucciones están aquí.
  • Cielo despejado, o con nubes muy delgadas y poco abundantes.
  • Un reloj bien ajustado a la hora Chilena continental o insular en www.horaoficial.cl, si estaremos observando desde Chile. También necesitaremos la lista de próximos pasos visibles, que veremos a continuación.

Predicción de pasos de la Estación

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La Estación Espacial Internacional puede ser observada con relativa facilidad y existen variados recursos para ayudarnos a predecir aquellos pasos que serán visibles. Una excelente página web para esto es Heavens Above. Sólo es necesario seguir unos sencillos pasos.

  1. Acceder a la configuración del lugar de observación: Click aquí. Podemos usar tres opciones: ingresar el nombre del lugar y ver si obtenemos resultados satisfactorios, usar el mapa para poner el indicador en el lugar (podemos usar el control de aumento ubicado al lado izquierdo del mapa para mejorar la precisión), o bien ingresar nuestra latitud, longitud, elevación sobre el nivel del mar y nombre asignado del lugar, más nuestra zona horaria. Una vez configurado, hacemos click en “actualizar”.
  2. Hacer click en “Estación Espacial Internacional” en la sección Satélites/Predicciones a 10 días para satélites de especial interés. Esto nos llevará a otra sección donde podremos ver una lista de los próximos pasos visibles (si el tiempo climático lo permite) desde el lugar que hemos recién configurado. Si no aparecen pasos, debemos presionar el botón con el símbolo “>”, que nos mostrará el siguiente rango de 10 días. Veremos una tabla con varios datos, que desglosaremos a continuación:

Fecha: día y mes de cada cada paso visible.

Magnitud: qué tan brillante se verá la EEI. Es una escala invertida, pues los números menores son los más brillantes, y así una magnitud -3,3 representa mayor brillo que una magnitud 2,0. Como ejemplo, la Luna llena tiene magnitud aproximada -11, el Sol -26, y cuando vemos “el lucero del amanecer” (o del atardecer), que es planeta Venus, puede alcanzar magnitud -4. Nuestra vista sólo nos permite distinguir hasta magnitud 5 o 6 en lugares muy oscuros, aunque magnitud 4 es un número más cercano a lo que realmente podemos individualizar en el cielo sin esfuerzo.

Inicio / Punto más alto / Fin: cada una de estos grupos de columnas señala la hora, altitud sobre el horizonte y “acimut” para el inicio, mitad y término de cada paso. La altitud es un ángulo medido en grados que se cuenta desde el horizonte ideal (sin tomar en cuenta cerros) como 0°, y llega a 90° en el punto más alto del cielo, directamente sobre nosotros. El acimut es un ángulo que se mide horizontalmente, pero para facilitar las cosas se nos indica el punto cardinal donde podemos esperar cada uno de los tres puntos del paso, que es equivalente y más sencillo.

Tipo de paso: si hemos seleccionado la opción “Pasos a incluir: sólo los visibles”, se nos mostrará “visible”. Los pasos no visibles no son de nuestro interés en este momento, pero sí para quienes, por ejemplo, quieran captar las transmisiones de radio desde la EEI.

El camino de la EEI. Adaptación descarada del diagrama de la NASA en http://spotthestation.nasa.gov/images/astro_horizon.jpg

El camino de la EEI. Adaptación descarada del diagrama de la NASA en: http://spotthestation.nasa.gov/images/astro_horizon.jpg

Para ocupar estos datos necesitamos primero encontrar el punto cardinal de inicio. Digamos que es el oestesudoeste, que es el punto que se encuentra entre el sur y el suroeste. Mirando en esa dirección, usamos ahora el ángulo de inicio.  Supongamos que son 10 grados: si mantenemos el brazo horizontal, veremos a la EEI aparecer no muy lejos del horizonte desde el oestesudoeste. La estación pasará luego de unos momentos por el punto más alto en el cielo que nos indica la tabla (supongamos, 51°, sobre el noroeste), para finalmente terminar su visibilidad en el lugar que se nos indique en la misma línea de la tabla (que supondremos de 35°, hacia el noreste), y habiendo descrito un “camino curvo” que pasa por los tres puntos mencionados.

Si quieres saber más sobre las actividades que se realizan en la Estación Espacial Internacional, te recomendamos algunos recursos:


EstaciónEspacial.com

Estado actual, tripulantes, noticias, historia, y un mapa en tiempo real de la ubicación de la Estación sobre la superficie terrestre.


ESA Kids

Recursos didácticos interactivos para niños, y breves artículos sobre la vida de los astronautas en el espacio, comida, paseos espaciales, etc.


Cámara en alta definición a bordo de la EEI

Transmisión en vivo de las vistas de la Tierra desde la Estación Espacial. Hay que notar que tiene un sistema de chat en vivo (al lado derecho) que probablemente no tiene filtro. Se pueden esconder seleccionando la pestaña “Videos”.

Ciencia e investigación

¿Para qué sirve la Estación Espacial Internacional? Una pregunta bastante frecuente.
La ciencia en la Estación Espacial Internacional
Sección Ciencia en EstacionEspacial.com

Videos

Documental sobre la Estación 30 minutos, en español.

Tour por la EEI con el astronauta español Pedro Duque
Parte 1
Parte 2

Cómo lavarse el cabello en el espacio La astronauta Karen Nyberg explica cómo se lava el cabello en la EEI.

Comportamiento del agua en microgravedad El astronauta Chris Hadfield lleva a cabo un experimento: estrujar un paño húmedo. Nota: en el momento 1:44 los subtítulos dicen “el agua se escurre fuera del agua”, pero deben decir “el agua se escurre fuera del paño”.

¿Cómo ayudar a preservar el cielo nocturno?

Si has tenido la oportunidad de observar el cielo nocturno desde un lugar alejado de las luces de ciudades e industrias, quizás has notado la enorme cantidad de estrellas que puedes ver. La luz de las ciudades ilumina el cielo nocturno y dificulta nuestra visión, por la misma razón que durante el día la luz solar nos impide ver las estrellas. En un evento que ya se realiza mensualmente, “Globe at Night” invita a todos a participar midiendo la calidad de los cielos locales, permitiendo la confección de mapas que muestren los cielos mejores preservados en oscuridad durante la noche, así como aquellos más afectados por la contaminación lumínica que afecta las ciudades. Las consecuencias son amplias.

Orión sin y con contaminación lumínica

La constelación de Orión sin (izquierda) y con (derecha) contaminación lumínica.

La cuarta región de Chile alberga decenas de telescopios en los observatorios de Las Campanas, Gemini, SOAR, La Silla y Tololo; éstos se han instalado a lo largo de décadas en distintos cerros desde 1963, gracias a la excelente calidad de los cielos: además de muchas noches despejadas y cielos muy estables (poco centelleo o “titilar” de las estrellas), la oscuridad es imprescindible para la astronomía profesional.

Los animales también son afectados por la contaminación lumínica de las ciudades. Desde tortugas recién salidas de sus huevos que es dirigen hacia las ciudades y avenidas costeras en lugar del mar, hasta varias especies de insectos con sus hábitos de comportamiento alterados. Y los humanos no somos inmunes. Durante la noche necesitamos oscuridad para un buen dormir, y porque la luz afecta algunos procesos endocrinos que son afectados por la luz diurna.

Ya en 2003 el director del Observatorio Interamericano Cerro Tololo, Malcolm Smith, anunció que de no adoptarse medidas para resolver el grave problema de contaminación lumínica de la región, la operación de los telescopios tendría que suspenderse. Los aficionados a la astronomía y los no tanto también son afectados, dificultando la promoción de la astronomía como actividad cultural científica, o el simple hecho de poder disfrutar de una de las variadas bellezas de la naturaleza. Afortunadamente ya se han adoptado nuevas medidas para mitigar la contaminación lumínica en la cuarta región.

La participación en la medición de la calidad del cielo nocturno contribuye a la toma de conciencia para preservar los cielos oscuros, y ciertamente puede ayudar a promover acciones concretas.  El programa Globe at Night se trata precisamente de eso, con participación ciudadana a nivel mundial desde 2006, y alcanzando 14.879 observaciones registradas en 2013. El programa tiene además ahora una frecuencia mensual. ¿Cómo participar? Las fechas más próximas (desde la publicación de este artículo) son aquellas entre los días 20 y 29 de abril. Puedes ver otras fechas posteriores aquí. Necesitarás observar el cielo de noche, sin necesidad de alejarte de la ciudad o lugar de residencia, pero evitando la luz directa proveniente del alumbrado público o del hogar. Una vez que hayan pasado al menos 10 minutos, puedes comenzar la actividad.

Mapa luz Chile

Algunos resultados para Chile. Los puntos más claros están más contaminados lumínicamente.

Necesitarás imprimir esta guía si quieres tomar la constelación de Leo como referencia, o esta guía si lo harás con la Cruz del Sur. También es recomendable usar una linterna de potencia relativamente baja con un filtro artesanal hecho de papel celofán rojo, que puedes doblar hasta conseguir una intensidad de luz que no moleste en la oscuridad, pero que sea suficiente para leer. La idea es que registres cuál de las siete representaciones del cielo mostradas en las guías se parecen más a lo que puedes observar a simple vista. Algunas estrellas son muy poco brillantes y la luz de una ciudad dispersada por el cielo sobre ella dificultará que podamos observarlas. Es a esto lo que la guía llama “magnitud”, o más precisamente “magnitud aparente”, que usa números más grandes para objetos más débiles (la estrella Sirio tiene magnitud aparente -1.5, mientras que las estrellas menos brillantes que podemos ver a simple vista tienen magnitud aparente entre +6 y +7, apenas distinguibles. Los esquemas con menos estrellas corresponden, naturalmente, a un cielo más contaminado lumínicamente, aunque debemos recordar que la Luna también tiene un efecto detrimente cuando es visible, especialmente en su fase llena.

Una vez que hayas hecho tu registro, debes ingresar a la página de registro. Probablemente te ofrecerá compartir tu localización para que el mapa automáticamente entregue una ubicación bastante razonable del lugar donde te encuentras, y es buena idea (para este caso) aceptar. Si quisiste ir a registrar la calidad de un lugar alejado a varios kilómetros y has vuelto a registrar lo observado, debes entrar las coordenadas manualmente o ubicar el sitio en el mapa con la mayor precisión posible, aumentando los detalles hasta identificar lo más claramente posible el lugar. Recomendamos que leas las instrucciones en la página de reporte antes de salir a observar, pues hay otros datos útiles que harán aún más útil tu aporte. ¡Felices cielos despejados!

Puedes aprender más sobre la protección de los cielos oscuros en http://www.opcc.cl

Actividades astronómicas de invierno 2013

¡Hola astromaníacos!
A pesar de los días nublados, fríos o lluviosos en gran parte de Chile, hay maneras de explorar el espacio este invierno.

La exposición Puro Cielo, del Programa EXPLORA CONICYT, en el tercer piso del Mall Arauco de San Antonio, muestra fabulosas imágenes obtenidas desde los principales observatorios de Chile.
Además presenta importantes descubrimientos y proyectos de astronomía realizados en Chile, y demuestra el invaluable patrimonio natural de Chile, con los oscuros y limpios cielos de gran parte del país.
Podrá ser visitada hasta el 31 de julio, y posteriormente visitará otras ciudades de la región de Valparaíso hasta el mes de septiembre.
Ver más información.

Desde el 5 al 9 de agosto, la Universidad de Concepción tendrá actividades gratuitas y abiertas a todo el público, previa inscripción.
Tendrán,  entre otros entretenidos eventos, las conferencia “La epopeya del viaje a la Luna”, “Pensamientos Estelares, Los secretos de los Sistemas Binarios y de las Estrellas Variables“, una muestra de cómo funciona un traje de astronauta, talleres y conferencias sobre contaminación lumínica, espectroscopia y el programa planetario gratuito Stellarium, y una exhibición del grupo de cohetería de la Universidad de Concepción. Además estará abierto a la comunidad el planetario del Obervatorio Cerro Tololo, y se distribuirán gratuitamente CDs de la  “Biblioteca de Astro-Podcasts” (Proyecto GEMINI 32100017 “Podcasting para la difusión de la Astronomía en Chile”).
Más información:
http://www.astroudec.cl/invierno/
http://www.udec.cl/panoramaweb2/2013/07/astronomos-udec-ofrecen-cartelera-de-invierno-para-la-comunidad/

La exposición Awesome Universe está en curso en la ciudad de Antofagasta, realizada por la Unidad de Astronomía de la Universidad de Antofagasta.
Puedes visitarla en la sala multiuso de la Biblioteca Viva del Mall Plaza Antofagasta hasta el lunes 5 de agosto. Es gratuita, y está abierta de lunes a domingo de 13:00 a 21:00 hrs.
Atención, que también hay charlas abiertas al público general…
Más información:
http://www.diarioantofagasta.cl/titulares/24884

Finalmente, les contamos que ya vienen los cursos de verano de astronomía de la Universidad de Chile “Universo de ALMA” y “Nuestra Galaxia”. Hay cupos limitados, y no se necesitan conocimientos previos de astronomía. Hay descuentos para alumnos y funcionarios de la Universidad de Chile.
Más detalles en:
http://www.cata.cl/noticia.php?id=223

Recuerda que si quieres anunciar alguna actividad sobre astronomía para el público, puedes contactarnos aquí.

Nueva versión de la exitosa serie de astronomía “Cosmos” vuelve en 2014

Inauguramos el blog oficial de Astromanía con una excelente noticia: la excelente serie de divulgación de astronomía “Cosmos: un viaje personal”, presentada por Carl Sagan, ya ha sido vista por unas 400 millones de personas en unos 60 países distintos desde su estreno en 1980. En 13 capítulos, Sagan nos guiaba por la historia del universo, la vida en el planeta Tierra, la búsqueda vida en otros planetas, y la historia del conocimiento humano sobre el cosmos. He aquí un extracto de su primer capítulo:

Carl Sagan se destacó igualmente como investigador en ciencias planetarias, y en su impulso en la promoción para el financiamiento de las misiones interplanetarias Pioneer 10 y 11 y las sondas ahora casi interestelares Voyager 1 y 2. Con libros como “Cosmos”, “Miles de millones”, “El cerebro de broca” y “El mundo y sus demonios”, llegó a millones de personas con la historia del conocimiento humano de nuestro planeta y otros mundos, nuestra relación con el universo y la importancia del pensamiento crítico en la comprensión de la naturaleza y la vida diaria. Su popular novela de ficción “Contacto”, de 1985, que relata el descubrimiento de la astrónoma Eleanor Arroway de un misterioso mensaje enviado por una civilización extraterrestre, fue convertida en película y estrenada en 1997, algunos meses después del fallecimiento de Sagan.

Tras el fallecimiento de Carl en 1996, los co-escritores de la serie, Ann Druyan (viuda de Carl) y Steven Soter, junto al astrofísico Neil deGrasse Tyson, pronto buscaron reeditar la serie, sin mucha aceptación (o más bien, visión) de las cadenas de televisión. Finalmente, en 2009 surgió una relación de cooperación con el actor, productor y director Seth McFarlane, creador de la serie “Family Guy” y gran admirador de la serie original, quien manifestó el interés de colaborar en una nueva edición de la serie, oficializándose en 2011 su producción para su estreno en 2014.

La serie estará conducida por el famoso astrónomo estadounidense Neil deGrasse Tyson, director del Hayden Planetarium, investigador asociado del American Museum of Natural History, y reconocido divulgador de la astronomía con la publicación de libros, series documentales, dirección de museos y muestras, charlas públicas y la promoción del acceso a programas de educación científica a niños en desventaja social. Tuvo la fortuna de conocer a Sagan cuando evaluaba sus opciones de estudios de pregrado, como relata en este video, en que también relata su influencia posteriormente en su carrera.

Hace algunos días, el canal Fox publicó un trailer con algunos avances de la nueva versión de la serie, llamada “Cosmos: una odisea del espacio-tiempo”.
¿Qué opinas del adelanto? ¡Recuerda que puedes dejar tus comentarios!